Sony de retour sur le devant de la scène avec l’activiste Loeb


Articles / mardi, juin 25th, 2019
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La pression monte sur Sony pour relancer son activité cinématographique en difficulté.

Lorsque le président de Sony, Kenichiro Yoshida, a affronté les investisseurs mardi 19 Mai pour définir la stratégie de gestion du conglomérat électronique pour les deux prochaines années, une question s’est posée : que veut Daniel Loeb ?

Mercredi 15 Mai, le fonds activiste de Loeb, Third Point, a révélé par le biais de dépôts auprès de la SEC qu’il avait acquis environ 63 millions de dollars d’American Depositary Receipts de Sony pendant les trois premiers mois de l’année 2019.

La dernière fois que Loeb a bousculé Sony, c’était en 2013, lorsqu’il a poussé l’entreprise à se séparer partiellement de sa division divertissement.

Sony a rejeté cette idée, mais a accepté d’augmenter la transparence des ventes, notamment en fournissant des reçus de caisse pour chaque film. Lorsque Loeb s’est retiré l’année suivante, son entreprise a empoché un gain de près de 20 %.

Mais depuis l’annonce, le mois dernier, que Loeb prenait une autre participation dans Sony – faisant grimper les actions de 9% à la Bourse de Tokyo – la spéculation veut que l’investisseur se concentre à nouveau sur l’industrie cinématographique, qui n’a jamais réussi à augmenter ses taux de profit au-dessus de 10%. Les principaux concurrents américains affichent des chiffres beaucoup plus impressionnants, avec Walt Disney dont les chiffres avoisinent les 30% et Time Warner bien au-delà de 10%.

« A partir de ce taux de profit, il est difficile de dire que l’industrie du film  de Sony se porte bien », a déclaré Yoshiharu Izumi, un analyste senior chez SBI Securities.

La raison en est simple, explique M. Izumi, qui couvre l’industrie électronique depuis plus de 20 ans : trop peu de films à succès et une mauvaise maîtrise des coûts.

« Disney a 11 films parmi les 20 meilleurs films de tous les temps pour le box-office mondial, dit-il, sur la base des données de fin février. « Warner en a deux, Universal en a cinq, Fox et Paramount Pictures en a un. Sony en a aucun. »

Disney a également trois des quatre films les plus lucratifs de tous les temps, dont « Star Wars : The Force Awakens » et son dernier blockbuster « Avengers » : Endgame », qui a reçu plus de 2,6 milliards de dollars depuis sa sortie le mois dernier et pourrait bientôt remplacer « Avatar » de 20th Century Fox comme étant le film le plus lucratif jamais réalisé. Pendant ce temps, le succès de Sony au box-office reste le « Skyfall » de 2012, qui occupe la 24e place du classement mondial.

Avec 27 films sortis l’an dernier contre 13 de Disney, l’emploi du temps chargé de Sony n’a pas aidé non plus, entravant la capacité du studio à déployer le genre de campagnes de marketing soignées qui sont désormais si importantes pour la vente des tickets. L’an dernier, le revenu moyen de Disney au guichet par film s’est élevé à 238 millions de dollars, soit près de cinq fois celui de Sony.

L’industrie cinématographique est également confrontée à un tourbillon de changements : Disney a récemment conclu son accord de fusion avec le géant du divertissement Fox, tandis qu’en 2018, AT&T a acquis Time Warner.

« En termes d’échelle, le réalignement actuel a creusé l’écart entre Sony et les principaux acteurs du marché », a déclaré Mika Nishimura, analyste de recherche au Credit Suisse, dans un rapport du 9 avril.

Ajoutez à cela la menace imminente posée par les services de streaming tels que Netflix, Hulu et Amazon — sur lesquels Apple et Disney parient également beaucoup — et Third Point a de nombreuses raisons de soutenir toute proposition possible pour Sony de vendre son activité cinématographique.

« On peut dire que Third Point n’avait pas tort au sujet de ses affirmations[en 2013], étant donné que l’activité de production cinématographique de Sony ne génère toujours pas assez de bénéfices et a dû être soutenue « , a déclaré Yasuo Nakane, un analyste senior chez Mizuho Securities.

Mais il est peu probable que Sony veuille vendre son activité. L’une des principales tâches de la direction sera donc de convaincre les investisseurs que le cinéma demeure essentiel à l’amélioration de la valeur de l’entreprise, d’expliquer les stratégies qui seront appliquées à l’avenir et démontrer comment le cinéma contribuera au développement.

Les réfutations les plus évidentes aux appels lancés à Sony de quitter l’industrie cinématographique sont certaines synergies créées entre ses activités cinématographiques, matérielles et jeux, comme « Marvel’s Spider-Man », un jeu PlayStation 4 qui s’est servi du contenu des films Sony et qui a connu un énorme succès l’année dernière.

« Marvel’s Spider-Man est devenu le jeu de super-héros le plus performant depuis près de 15 ans « , a déclaré Mat Piscatella, analyste de la société d’études de marché américaine NPD Group, dans un commentaire sur Twitter en janvier. « Ce qu’Insomniac et Sony ont réalisé avec ce jeu est absolument incroyable. »

Selon Nishimura du Credit Suisse, Sony continue de renforcer ses liens avec les créateurs de contenu et les artistes tout en utilisant les dernières technologies matérielles.

« Même si Sony reçoit des propositions de l’extérieur comme la dernière fois, nous doutons qu’elle se détache de l’industrie du divertissement « , a déclaré M. Nishimura.

D’autres analystes ont fait l’éloge de Tom Rothman, qui est devenu président de Sony Pictures Entertainment’s Motion Picture Group en 2015, et d’Anthony Vinciquerra, qui est devenu CEO de SPE en 2017.

Après que les bénéfices nets de Sony aient chuté de 50% à 73 milliards de yens (665 millions de dollars) en raison de pertes importantes dans l’industrie du cinéma en 2017, soit le cinéma, la production TV et les réseaux médias.

Avec la poursuite des réformes structurelles et ses avantages en tant que société cinématographique indépendante, « Sony peut facilement nouer des liens dans divers domaines, en tirant parti de ses plates-formes de jeu et de son contenu », a déclaré Nishimura.

Izumi de SBI a également suggéré que Sony sera en mesure d’offrir son contenu cinématographique sur n’importe quelle plate-forme de service de streaming contrairement à Disney, dont la décision de lancer son propre service de streaming limitera inévitablement sa disponibilité.

Les actions Sony se négocient en dessous de 6 000 yens, en baisse de 15 % depuis septembre dernier, date à laquelle elles avaient atteint leur plus haut niveau en 11 ans, et les analystes comme les investisseurs s’accordent à reconnaître que les actions Sony sont sous-évaluées.

Masaru Sugiyama, analyste chez Goldman Sachs, estime le prix indicatif sur 12 mois à 8 400 yens, soit une hausse de plus de 40%.

« L’activité cinématographique de Sony est mal cotée. Les deux dernières années nous ont montré que nous étions dans une période de reprise avec l’arrivée d’une nouvelle direction et une stratégie de base axée sur le contenu[de la propriété intellectuelle]. »

Oasis Management, un autre fonds activiste qui a longtemps été actionnaire de Sony, reste également optimiste quant aux perspectives de l’entreprise.

« Nous continuons de croire que Sony est sous-évalué « , a déclaré Seth Fischer, chef des placements d’Oasis. « Nous sommes d’accord avec la direction et les autres actionnaires sur le fait que les marchés publics n’apprécient pas la pleine valeur des actifs de contenus de classe mondiale, en plus de l’augmentation significative des bénéfices et des marges opérationnelles sous le leadership de Yoshida en tant que CFO et maintenant CEO. »

Nakane estime le prix indicatif actuel de Sony à 8 400 yens. Dans son rapport de mars, il a calculé que l’activité de Sony a une valeur d’environ 700 à 800 milliards de yens, avec un EBITDA de 77,2 milliards de yens et un ratio valeur d’entreprise sur EBITDA de 9,1 à 10,1.

« Par rapport à ses autres activités comme les jeux ou la musique, sa valeur est relativement faible « , a noté M. Nakane.

Third Point ne parviendra peut-être pas à convaincre Sony de tourner le dos à Hollywood, mais la pression exercée sur la société pourrait l’encourager à être plus proactive dans son engagement sur le marché.

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