Comment un groupe de hedge funders a exploité les régimes de retraite publics du Kentucky


Articles / lundi, novembre 12th, 2018
Partagez autour de vous !

La volonté du Kentucky de parier massivement sur des investissements alternatifs à haut risque pour ses pensions de retraite a fait de l’État une cible facile pour les loups de Wall Street. Retour sur cet épisode récent qui continue de peser durement sur le financement des retraites du Kentucky.

En avril 2008, un conseiller en placement de longue date nommé Chris Tobe a été nommé au conseil d’administration qui supervise le Kentucky Retirement Systems, le fonds de pension gérant les retraites des pompiers, de la police et d’autres employés gouvernementaux. En moins d’un an, ses collègues ont nommé M. Tobe à la tête du comité de six personnes qui supervise les placements, devenant ainsi le seul membre du comité ayant une expérience réelle des placements. Cette expérience s’est mal terminée. « J’ai commencé à poser des questions quand la situation s’est troublée« , raconte Tobe. « Et une séance secrète s’est tenue lors de laquelle ils ont voté pour me destituer. »

2000px-Map_of_USA_KY.svg

Un investissement de 200 millions dans Arrowhawk Capital Partners

Plusieurs semaines après sa destitution, les autres membres du comité ont approuvé un investissement de 200 millions de dollars dans un hedge fund  appelé Arrowhawk Capital Partners. Tobe, bien qu’il soit resté au conseil d’administration, n’a appris l’affaire qu’après coup, en lisant le magazine Pensions & Investments.

Au cours des années qui ont suivi cette grande pièce de théâtre, les régimes de retraite publics du Kentucky sont tombés dans la crise financière, une crise qui menace d’avoir des répercussions dans tout l’État. « Les comtés ruraux pauvres du Kentucky ont deux moteurs économiques majeurs « , a expliqué Jim Wayne, représentant de l’État. « L’un est le système scolaire et l’autre le palais de justice. La plupart d’entre eux n’ont pas d’autre industrie. » Sur les 120 comtés du Kentucky, Wayne a déclaré :  » Les emplois gouvernementaux sont le premier employeur. En 2016, l’agence de notation Standard & Poor’s a déclaré que le Kentucky détenait le système de retraite d’État le moins bien financé du pays ». À ce moment-là, l’État ne remplissait que 37,4 % de son obligation de financement, soit la moitié de la médiane nationale de 74,6 %.

Un intermédiaire payé « plus de 2 millions de dollars »

Tobe n’avait jamais entendu parler d’Arrowhawk, et il a vite compris pourquoi : Arrowhawk était un nouveau fonds dont le premier investisseur était Kentucky Retirement Systems, ou KRS. Au cours de son mandat, le personnel de KRS avait proposé de transférer 5 % – environ 650 millions de dollars – du total des avoirs de la pension, puis d’investir presque entièrement dans une combinaison d’actions et d’obligations, dans de grands « fonds de fonds » établis – des véhicules qui permettent aux investisseurs d’acheter une variété de hedge funds, plutôt que de tout risquer dans un seul fonds. Au lieu de cela, le personnel avait dirigé le comité d’investissement en 2009 vers un fonds sans antécédents. Tobe a insisté sur la question lors de plusieurs réunions publiques du conseil d’administration de KRS et finalement, en 2010, une vérification interne a révélé qu’Arrowhawk a payé plus de 2 millions de dollars à un intermédiaire nommé Glen Sergeon pour avoir le Kentucky comme client.

2017_12_07_KRS_WEB_AM-2-622x415
David Eager, directeur général de KRS, s’adresse au conseil d’administration sous le regard de l’ancien président John Farris. (Alfred Miller/alfred.miller@state-journal.com)

Le directeur des investissements de KRS a démissionné au cours de l’enquête (pour obtenir un poste de directeur général dans le secteur privé d’une grande société de conseil en investissement). « Une mauvaise publicité et une performance médiocre ont scellé le sort d’Arrowhawk« , écrit Tobe dans son livre auto-publié, « Kentucky Fried Pensions. » Deux ans et demi après que le Kentucky a choisi la société pour son tout premier investissement dans un hedge fund, Arrowhawk a fermé ses portes.

Des agents de placement légalement acceptés dans les hedge funds 

D’autres investissements dans des hedge funds ont suivi, et la « signature » Sergeon était de nouveau sur plusieurs d’entre eux. En tout, selon une enquête menée par le vérificateur des comptes de l’État, sept firmes de gestion financière ont versé à Sergeon un total de 5,6 millions de dollars pour persuader les fonctionnaires de la KRS de leur confier des fonds de retraite. Il s’agit notamment de Crestview Partners, un autre fonds de couverture relativement nouveau, qui a versé 1,1 million de dollars à la société de Sergeon. Les critiques affirment que le succès de nombreux agents de placement, comme on appelle les intermédiaires comme Sergeon, dépend de leur volonté de s’engager dans diverses formes de rémunération, que ce soit en contribuant aux campagnes politiques des fonctionnaires ayant de l’influence sur une pension ou en leur offrant des emplois lucratifs, des services de consultation ou des prêts. Mais dans le Kentucky, comme dans la plupart des États, il est parfaitement légal pour les fonds spéculatifs ou les sociétés de capital-investissement d’employer des agents de placement – tant qu’ils ne sont pas pris à enfreindre une règle assez récente qui les empêche de donner des dons ou des avantages financiers directement aux agents publics, tandis que ces derniers sont en mesure d’envoyer des centaines de millions de dollars à leurs clients.

En 6 ans : 12 millions de dollars reçus par les agents de placement

Tobe soupçonne des agents de placement d’avoir enfreint les règles dans le Kentucky. En 2010, il a déposé une plainte officielle auprès de la Securities and Exchange Commission au sujet de l’influence indue des agents de placement dans l’État. L’audit interne a montré que dans cet État de taille moyenne, en seulement cinq ans, de 2004 à 2009, les agents de placement ont reçu près de 12 millions de dollars pour diriger les activités de KRS vers les clients. Une société de placement, le Park Hill Group, filiale jusqu’en 2015 de Blackstone, un géant mondial du capital-investissement, a perçu 3,8 millions de dollars en honoraires entre 2005 et 2008. Ensemble, Blackstone et Park Hill emploient six lobbyistes à Francfort, la capitale de l’État. Au total, selon l’enquête menée par le vérificateur des comptes de l’État, les agents de placement ont obtenu 1,3 milliard de dollars en investissements pour leurs clients de Wall Street. Et pourtant, explique Chris Tobe, « ces premiers investissements n’ont pas donné les rendements promis au départ « .

29% des fonds de KRS investis dans les fonds alternatifs !

Malgré les scandales et les mauvais résultats, le personnel, avec la bénédiction des fidéicommissaires, a injecté encore plus de fonds de pension de l’État dans des placements alternatifs, notamment des hedge funds et des fonds de capital-investissement. Les 5% pour les hedge funds ont doublé, passant à 10% ; des fonds supplémentaires ont été misés sur le capital-investissement. Aujourd’hui, 29 % des fonds de KRS sont investis dans des placements alternatifs – bien au-dessus de la moyenne nationale.

« La chose la plus importante que nous faisons en tant que fidéicommissaire est de diversifier nos actifs « , a déclaré Richard Robben, directeur des investissements par intérim de KRS. Pour Robben, les solutions de rechange ajoutent de la variété à une caisse de retraite de 17 milliards de dollars qui, autrement, aurait tout son argent dans des actions, des obligations ou des comptes du marché monétaire. « C’est comme disait grand-mère : « Ne mets pas tous tes oeufs dans le même panier. »

Pourtant, la forte dépendance du Kentucky à l’égard des solutions alternatives s’est traduite par des coûts élevés. Les fonds spéculatifs et les fonds de capital-investissement exigent généralement « 2 et 20 » – 2% de chaque dollar investi, plus une part de 20% des bénéfices éventuels. Cela équivaut à des frais environ dix fois plus élevés que ce qu’une caisse de retraite paierait pour investir dans un fonds d’actions ordinaires. En 2009, année où elle a commencé à investir dans des hedge funds, KRS a versé 13,6 millions de dollars en frais de gestion annuels. Cinq ans plus tard, ce chiffre avait grimpé à 126 millions de dollars, selon une étude commandée par KRS, soit plus de deux fois plus que ce qu’elle avait divulgué publiquement dans ses documents de 2014. Et ce chiffre plus élevé n’a pas encore atteint tous les millions de dollars de ces 20%  » commissions de performance  » que les hedge funds et les fonds de capital-investissement collectent – parfois de nombreuses années après la vente d’une entreprise à succès – avant de distribuer les bénéfices aux investisseurs.

Un très mauvais pari

Graphique_évolution
Le Kentucky Employees Retirement System, qui fournit des pensions à de nombreux retraités du gouvernement du Kentucky, ne dispose que de 12,9 % de l’argent dont il devrait avoir besoin pour l’avenir.

Cette même étude soulignait un deuxième coût : le fait de parier sur les alternatives s’est avéré un mauvais investissement. Si KRS avait simplement égalé le rendement de la caisse de retraite médiane au cours des cinq années se terminant en décembre 2014, le régime de retraite aurait généré des gains supplémentaires de 1,75 G$. S’il avait investi dans un fonds indiciel de base correspondant au Russell 1000 (les 1000 actions les mieux classées de l’indice Russel 3000), KRS aurait gagné 9 milliards de dollars supplémentaires. Même investir la totalité de la caisse de retraite dans un fonds d’obligations à long terme – aussi sûr qu’il soit, à moins de tout laisser en espèces – aurait représenté des centaines de millions de dollars de profits supplémentaires au cours de ces cinq années.

KRS « le fond de pension le plus corrompu et le plus incompétent aux Etats-Unis », Susan Webber, ex-employée de Goldman Sachs

Pourtant, et aussi incroyable que cela paraisse, KRS a continué d’investir massivement dans des solutions alternatives. Ce n’est qu’en 2017 que le conseil d’administration de KRS a finalement décidé de réduire sa participation dans les hedge funds. Pourtant, le fonds continue d’investir massivement dans le capital-investissement. « Il y a cette attitude de dire amen à tout  » dans le Kentucky « , évoque Chris Tobe, une stratégie qui consiste à prendre plus de risques dans l’espoir de combler les déficits conséquents des régimes de retraite. « Mais pour moi, c’est surtout de corruption politique qu’il s’agit. » Il n’est pas seul dans cette vue. L’ancienne banquière de Goldman Sachs, Susan Webber, sous la plume d’Yves Smith sur le site financier Naked Capitalism, a décrit KRS comme « un concurrent à la fois pour le titre du fonds de pension public le plus corrompu et le plus incompétent aux États-Unis « . Smith soutient que la caisse de retraite du Kentucky est si profondément sous-financée « en grande partie à cause de ses relations douteuses avec les agents de placement, qui à leur tour semblent avoir joué un rôle dans le fait que Kentucky Retirement Systems a investi dans des fonds d’investissement privés et des hedge funds ».

 

Laisser un commentaire